Les vapes jetables freinent les progrès visant à empêcher les enfants de devenir accros à la nicotine

JESSIEVILLE, Ark. – Juste avant que la pandémie de COVID-19 ne s’installe, les responsables de la santé publique ont mis en garde contre une crise : le nombre écrasant d’enfants vapotant des cigarettes électroniques dans les écoles a nécessité une alarme généralisée et des interdictions fédérales.

Aujourd’hui, presque rien n’a changé en ce qui concerne la prévalence des appareils de vapotage chez les jeunes, les nouveaux appareils de vapotage pouvant aggraver la situation.

"Ces salles de bains ne ressemblent pas à grand-chose puisqu'il s'agit du bâtiment le plus ancien", a déclaré Jamie Saveall, directeur adjoint du district scolaire de Jessieville. "Nous essayons tout le temps de rattraper notre retard et d'essayer de rattraper, vous savez, les tendances qui se produisent", a-t-il déclaré.

Et ces tendances montrent une résurgence d’adolescents qui deviennent accros à la nicotine par le biais du vapotage, selon le CDC.

Saveall nous a fait visiter les toilettes d'une école vieille de 65 ans pour montrer la nouvelle technologie qu'ils ont installée : les détecteurs de vape.

Cependant, le vapotage sur les campus reste un problème malgré les efforts concertés pour l’étouffer dans l’œuf.

La Food and Drug Administration (FDA) a mené la charge en s'en prenant à Juul, la société dont les cartouches rechargeables discrètes et les packs de saveurs interchangeables ont été blâmées pour avoir attiré une nouvelle génération de jeunes. Mais au moment où l’interdiction de commercialiser les appareils est entrée en vigueur en 2022, l’industrie s’était déjà adaptée.

« Ce n'est plus un pod. C'est un système tout-en-un », a déclaré Scout Stubbs, copropriétaire avec son mari de Drippers Vape Shops, alors qu'elle tient un appareil vert de la taille d'un marqueur magique d'école maternelle. « La FDA a veillé à ne pas cibler ce type de produits. [Leurs réglementations sont sorties] avant que ce produit n’existe. »

Stubbs a décrit la différence importante entre le système réutilisable des appareils Juul et d’autres systèmes « ouverts » plus anciens et le monde largement ouvert des nouveaux vapos jetables.

« C’est ce qui a décollé parce que c’est facile à utiliser. C'est savoureux et riche en nicotine », a-t-elle déclaré.

Des produits comme les Esco-bars et les Elfbars sont fabriqués en Chine. Les importateurs américains autorisent les entreprises à fabriquer les unités monobloc et à les renvoyer ici, évitant ainsi de nombreuses réglementations et interdictions mises en place par la FDA.

Cela signifie qu'ils peuvent avoir des saveurs fruitées ou sucrées, ce que le gouvernement américain a reproché à Juul, mais comme ils sont fabriqués à l'étranger, la FDA n'a pas les outils nécessaires pour les réglementer.

"S'ils ne l'ont jamais soumis, alors ils ne sont pas sur le radar de la FDA", a expliqué Stubbs. « Il est plus difficile de les atteindre, et beaucoup de ces entreprises ne font que jouer à la roulette. Ils gagnent de l'argent jusqu'à ce qu'ils puissent se faire prendre.

Tandis que les entreprises évitent les autorités fédérales, de plus en plus d'enfants ne peuvent éviter les systèmes de détection mis en place dans les écoles. Cela a conduit à toute une collection d'appareils confisqués pour Saveall : il a un sac en plastique d'un gallon rempli d'appareils colorés similaires.

Mais Jessieville n'est pas la seule à attraper davantage d'enfants en train de vapoter furtivement sur le terrain de l'école. Saveall estime que son district de 800 étudiants a accueilli environ trois douzaines d'enfants l'année dernière seulement.

Pendant ce temps, à Hot Springs, la discipline à la Junior Academy pour les élèves de la 7e à la 9e année a augmenté. Après deux années scolaires avec 19 infractions chaque année, les autorités ont sanctionné 87 élèves en 2022-23, le tout après l'entrée en vigueur de l'interdiction de Juul.

"Ces vapes sont presque comparables au Juul à l'heure actuelle", a déclaré Saveall. "Donc, rien qu'en s'en prenant aux Juul, ils n'ont rien arrêté."

La FDA a envoyé près d'un millier de lettres d'avertissement aux magasins vendant des Esco-bars et des marques similaires, notamment TrainSmoke Vape Shoppe à Hope, le seul de l'État naturel.

Stubbs a déclaré qu'elle recevait constamment des lettres des régulateurs alors qu'elle essayait de faire approuver pleinement ses produits fabriqués en Arkansas. 

Elle a ajouté que même si le gouvernement prenait davantage de mesures contre les entreprises ou contre les détaillants calomniés comme elle, cela ne mettrait pas fin à un problème séculaire : les enfants veulent devenir des adultes et ils vont avoir des ennuis.

"Tout comme la bière de votre frère aîné, de votre ami de lycée, quand vous étiez au lycée, c'est assez vieux, ils vont l'avoir", a-t-elle déclaré. « Ou même certains parents, j'ai vu cela se produire. Il s’agit donc généralement d’un acheteur de paille.

Avec son gagne-pain en jeu et une volonté autoproclamée d’encourager le vapotage pour aider les adultes à arrêter de fumer, Stubbs s’est retrouvée à s’en prendre à ces adultes, tout en remplissant à contrecœur ses étagères de produits.

Elle a souligné quelques points positifs dans les chiffres : une étude du CDC de 2021 montre que la consommation de tabac est à un niveau historiquement bas chez les adolescents et que le pourcentage d'enfants qui deviennent dépendants est plus faible qu'à l'époque où les groupes de rock prônaient le tabagisme dans les toilettes.

« Je sais que je fais beaucoup de parallèles entre fumer et boire, mais je vois beaucoup de parallèles entre ces deux-là », a-t-elle déclaré. « Les enfants ne sont pas censés faire ça. Ils le font quand même. Comment pouvons-nous résoudre ce problème ?

Pour les chefs d’établissement comme Saveall, la résolution de ce problème va au-delà de la simple interdiction du vapotage sur le campus. Il sait que cela restera un problème, mais des choses comme de nouveaux détecteurs lui donnent une chance de se battre.

"Avec la technologie de surveillance dont nous disposons, avec le détecteur qui envoie le texte, je peux normalement être présent devant un détecteur avant que cet élève ne quitte les toilettes", a-t-il déclaré. "Donc la plupart du temps, nous sommes sur place."