L'acronyme désigne les composés organiques volatils, des gaz émis par une variété de matériaux qui peuvent avoir des effets sur la santé à court et à long terme. Les concentrations de nombreux COV peuvent être jusqu'à 10 fois plus élevées à l'intérieur qu'à l'extérieur.

Les sources de COV comprennent de nombreux produits courants, notamment les liquides de nettoyage, les désinfectants, les peintures et les vernis. La combustion de combustibles comme le bois et le gaz naturel produit également des COV.

Une exposition à court terme à de faibles niveaux de COV peut provoquer une irritation de la gorge, des nausées, de la fatigue et d'autres problèmes mineurs. L'exposition à long terme à des concentrations élevées de COV a été associée à une irritation respiratoire plus grave ainsi qu'à des lésions hépatiques et rénales. Les produits peuvent émettre des COV même lorsqu'ils sont entreposés, mais dans une moindre mesure que lorsqu'ils sont activement utilisés.